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▲ 2016년 9월, 처음으로 방한했던 푸에르토리코 참전용사들

(출처: 국가보훈처)


국가보훈처는 9월 18일(월)부터 23일(토)까지 5박 6일 동안 6.25전쟁에 참전한 미국 참전용사, 푸에르토리코 참전용사, 그리고 그 가족 등 100여 명을 초청합니다.

‘푸에르토리코’라는 나라에 대해 다소 생소하게 느껴지는 분들도 있을 텐데요. 푸에르토리코는 카리브 해의 작은 섬으로, 제주도의 5배 정도 되는 면적에 약 370만 명의 주민이 사는 미국의 자치령입니다. 67년 전, 푸에르토리코가 우리나라를 도와주었던 은인이라는 사실, 알고 계신가요?  


# 푸에르토리코와 우리나라의 인연


1950년 6.25전쟁 발발 이후, 유엔 안전보장이사회는 “북한의 침략을 격퇴하기 위해 모든 지원을 제공하자”는 내용의 ‘6.26 결의안’을 통과시켰고, 유엔군 파병을 결정하였습니다. 이에 따라 수많은 나라가 우리나라에 병력과 의료, 물자 등을 지원해 주었는데요. 당시 푸에르토리코도 미군의 일원으로 참전하였습니다. 

                           

▲ 종군기자가 찍은 장진호 전투 실제 사진


당시 6.25전쟁에 참전했던 푸에르토리코 부대는 제65보병연대로, 전쟁에 참전한 6만1천여 명 중 4만3천여 명이 이 부대 소속으로 참전했습니다. 이들은 1950년 9월 23일, 처음으로 부산에 상륙한 이래로 미 육군 제3보병사단에 배속되어 6.25전쟁의 9개 주요 전투에 참가하였는데요. 같은 해 12월 미 해병대의 장진호 철수 작전 시, 중공군에 포위된 미군을 엄호하여 장진호 전투 작전을 성공시키는데 결정적 역할을 했다는 평가를 받고 있습니다.


# 푸에르토리코, 한국 재방문의 의미


▲ (출처: 국가보훈처)


이번 푸에르토리코 참전용사의 방한은 조금 특별합니다. 2016년 9월에 처음으로 방한했던 푸에르토리코 참전용사들에 대한 한국인들의 환영 관련 기사가 현지에 대대적으로 보도되면서, 한국 방문을 희망하는 사람이 증가하여 국가보훈처는 초청 대상을 확대하였는데요. 


이번에 방한하는 푸에르토리코 참전용사 이스마엘 네바레즈(Ismael Nevarez)씨는 6.25전쟁 당시 형과 함께 65연대 보병연대에서 근무하였습니다. 그는 적으로 둘러싸인 대대에서 미 공군전투기가 적군을 공습할 수 있도록 목숨을 걸고 적의 위치를 알려준 공로를 인정받아 동성훈장을 수여받았는데요. 이후 그는 21년간 미국 육군으로 명예롭게 근무하였으며, 그의 딸도 미 공군에 입대하여 첫 히스패닉계 여성 전투기 조종사로 24년을 복무하였다고 합니다. 그는 대한민국을 처음 방문하게 되어 감격스럽고 기대된다고 말했습니다.


이와 더불어 장진호 전투 당시 일병으로 참전했던 미국 참전용사 딕 트롬(Dick Throm) 씨 또한 이번이 첫 한국 방문인데요. 그는 장진호 근처 유담리에서 가장 마지막으로 후퇴한 7해병3대대 중대소속으로, 6.25전쟁을 떠올리면 당시 치열했던 중공군과의 교전 중 심각한 부상을 당했던 친구(밥 맥넬리, Bob McNally)를 열악한 상황에서 간호했던 것이 가장 기억에 남는다고 하였습니다. 그는 “67년이 지난 후의 대한민국 모습은 어떨지 무척 궁금하고, 목숨 걸고 지켰던 나라를 다시 찾을 수 있는 기회를 준 대한민국 정부에 감사하다”는 인사도 전해왔습니다.


▲ (출처: 국가보훈처)


# 참전용사의 재방한과 국가보훈처가 전하는 감사의 메시지


국가보훈처는 이번 초청 사업을 통해 유엔 참전용사 분들의 고귀한 희생과 공헌에 감사의 마음을 전하고, 그분들의 희생을 바탕으로 눈부신 발전을 이뤄낸 대한민국을 알리는 시간을 가질 예정입니다. 


▲ (출처: 국가보훈처)


5박 6일 간의 일정은 다음과 같습니다. 9월 18일(월)에 입국하여 23일(토)에 출국하기까지, 참전용사 분들은 국립서울현충원을 참배하고 전쟁기념관을 방문하여 먼저 간 전우들의 넋을 기리는 시간을 가질 예정인데요. 이와 더불어 인사동과 한국민속촌, 창덕궁 등을 방문하여 한국의 전통 문화를 체험할 예정입니다.

지금도 많은 푸에르토리코 병사들이 주한미군에 소속되어 대한민국의 안보를 위해 헌신하고 있는데요. 6.25전쟁 당시 미군 소속으로 복무하였던 6만1천여 명의 푸에르토리코 병사들 중 756명이 전사하였고, 100여명 이상은 아직 실종 상태입니다. 


67년 전 젊은 시절을 바쳐 6.25전쟁에 참전했던 장병들은 노인이 되어 그들이 목숨 걸고 지켜낸 땅을 다시금 밟게 되었습니다. 짧은 시간이지만, 대한민국은 그들을 잊지 않고 감사한 마음을 가지고 있다는 것을 그들이 꼭 기억해 주었으면 합니다. 


▲ (출처: 국가보훈처)



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Posted by 대한민국 훈남훈녀

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