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▲ 2016년 9월, 처음으로 방한했던 푸에르토리코 참전용사들

(출처: 국가보훈처)


국가보훈처는 9월 18일(월)부터 23일(토)까지 5박 6일 동안 6.25전쟁에 참전한 미국 참전용사, 푸에르토리코 참전용사, 그리고 그 가족 등 100여 명을 초청합니다.

‘푸에르토리코’라는 나라에 대해 다소 생소하게 느껴지는 분들도 있을 텐데요. 푸에르토리코는 카리브 해의 작은 섬으로, 제주도의 5배 정도 되는 면적에 약 370만 명의 주민이 사는 미국의 자치령입니다. 67년 전, 푸에르토리코가 우리나라를 도와주었던 은인이라는 사실, 알고 계신가요?  


# 푸에르토리코와 우리나라의 인연


1950년 6.25전쟁 발발 이후, 유엔 안전보장이사회는 “북한의 침략을 격퇴하기 위해 모든 지원을 제공하자”는 내용의 ‘6.26 결의안’을 통과시켰고, 유엔군 파병을 결정하였습니다. 이에 따라 수많은 나라가 우리나라에 병력과 의료, 물자 등을 지원해 주었는데요. 당시 푸에르토리코도 미군의 일원으로 참전하였습니다. 

                           

▲ 종군기자가 찍은 장진호 전투 실제 사진


당시 6.25전쟁에 참전했던 푸에르토리코 부대는 제65보병연대로, 전쟁에 참전한 6만1천여 명 중 4만3천여 명이 이 부대 소속으로 참전했습니다. 이들은 1950년 9월 23일, 처음으로 부산에 상륙한 이래로 미 육군 제3보병사단에 배속되어 6.25전쟁의 9개 주요 전투에 참가하였는데요. 같은 해 12월 미 해병대의 장진호 철수 작전 시, 중공군에 포위된 미군을 엄호하여 장진호 전투 작전을 성공시키는데 결정적 역할을 했다는 평가를 받고 있습니다.


# 푸에르토리코, 한국 재방문의 의미


▲ (출처: 국가보훈처)


이번 푸에르토리코 참전용사의 방한은 조금 특별합니다. 2016년 9월에 처음으로 방한했던 푸에르토리코 참전용사들에 대한 한국인들의 환영 관련 기사가 현지에 대대적으로 보도되면서, 한국 방문을 희망하는 사람이 증가하여 국가보훈처는 초청 대상을 확대하였는데요. 


이번에 방한하는 푸에르토리코 참전용사 이스마엘 네바레즈(Ismael Nevarez)씨는 6.25전쟁 당시 형과 함께 65연대 보병연대에서 근무하였습니다. 그는 적으로 둘러싸인 대대에서 미 공군전투기가 적군을 공습할 수 있도록 목숨을 걸고 적의 위치를 알려준 공로를 인정받아 동성훈장을 수여받았는데요. 이후 그는 21년간 미국 육군으로 명예롭게 근무하였으며, 그의 딸도 미 공군에 입대하여 첫 히스패닉계 여성 전투기 조종사로 24년을 복무하였다고 합니다. 그는 대한민국을 처음 방문하게 되어 감격스럽고 기대된다고 말했습니다.


이와 더불어 장진호 전투 당시 일병으로 참전했던 미국 참전용사 딕 트롬(Dick Throm) 씨 또한 이번이 첫 한국 방문인데요. 그는 장진호 근처 유담리에서 가장 마지막으로 후퇴한 7해병3대대 중대소속으로, 6.25전쟁을 떠올리면 당시 치열했던 중공군과의 교전 중 심각한 부상을 당했던 친구(밥 맥넬리, Bob McNally)를 열악한 상황에서 간호했던 것이 가장 기억에 남는다고 하였습니다. 그는 “67년이 지난 후의 대한민국 모습은 어떨지 무척 궁금하고, 목숨 걸고 지켰던 나라를 다시 찾을 수 있는 기회를 준 대한민국 정부에 감사하다”는 인사도 전해왔습니다.


▲ (출처: 국가보훈처)


# 참전용사의 재방한과 국가보훈처가 전하는 감사의 메시지


국가보훈처는 이번 초청 사업을 통해 유엔 참전용사 분들의 고귀한 희생과 공헌에 감사의 마음을 전하고, 그분들의 희생을 바탕으로 눈부신 발전을 이뤄낸 대한민국을 알리는 시간을 가질 예정입니다. 


▲ (출처: 국가보훈처)


5박 6일 간의 일정은 다음과 같습니다. 9월 18일(월)에 입국하여 23일(토)에 출국하기까지, 참전용사 분들은 국립서울현충원을 참배하고 전쟁기념관을 방문하여 먼저 간 전우들의 넋을 기리는 시간을 가질 예정인데요. 이와 더불어 인사동과 한국민속촌, 창덕궁 등을 방문하여 한국의 전통 문화를 체험할 예정입니다.

지금도 많은 푸에르토리코 병사들이 주한미군에 소속되어 대한민국의 안보를 위해 헌신하고 있는데요. 6.25전쟁 당시 미군 소속으로 복무하였던 6만1천여 명의 푸에르토리코 병사들 중 756명이 전사하였고, 100여명 이상은 아직 실종 상태입니다. 


67년 전 젊은 시절을 바쳐 6.25전쟁에 참전했던 장병들은 노인이 되어 그들이 목숨 걸고 지켜낸 땅을 다시금 밟게 되었습니다. 짧은 시간이지만, 대한민국은 그들을 잊지 않고 감사한 마음을 가지고 있다는 것을 그들이 꼭 기억해 주었으면 합니다. 


▲ (출처: 국가보훈처)



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6월 28일(현지시간)에 문재인 대통령이 부인 김정숙 여사와 함께 취임 후 첫 미국 순방에 나섰는데요. 미국 순방 일정 중 가장 먼저 소화한 일정이 다름 아닌, 미 버지나아주 콴티코 국립 해병대 박물관에 위치한 장진호 전투 기념비(지난 5월 4일 완공)를 찾은 것. 문재인 대통령의 장진호 전투 기념비 방문 소식은 네이버 실시간 검색어 순위 1위를 달리며 국민들의 이목을 끌었답니다. 장진호 전투가 어떤 의미를 지니고 있기에 미국 방문 첫 일정으로 이 기념비를 찾은 것일까요?


# 1950년, 유독 추웠던 그 해 겨울


▲ 6.25전쟁 당시의 장진호 모습


1950년 9월 15일, 맥아더 장군의 지휘 아래 인천상륙작전이 성공하면서 전세는 국군과 UN군에게 유리하게 흘러가기 시작했습니다. 인천~서울 지역을 수복한 연합군은 전쟁 물자의 주요 이동경로를 차단했고, 북한군 병력은 자연스럽게 고립됐죠. 나아가 월등한 전쟁물자와 병력을 바탕으로 적들을 각개 격파하는데 성공한 맥아더 장군은 점진적인 북진을 결정합니다. 11월 1일 미 제10군단장은 국군 제1군단을 우측, 미 제7사단을 중앙, 미 제1해병사단을 좌측으로 하여 국경선으로 진격하라는 공격명령을 하달했습니다.


▲ 한국전선에서 협의하고 있는 팽덕회(좌)와 김일성(우)

(출처: 전쟁기념관)


당시 미 제1해병사단은 동부전선을 담당하고 있던 제1선 부대였는데요. 북진을 거듭하던 미 제1해병사단은  서부전선 부대와의 접촉을 유지하기 위해 함경남도 개마고원의 장진호 북쪽으로 진출해야만 했습니다. 다행히 북한군의 공격은 없었지만 그 해 겨울엔 유독 추운 한파가 몰아닥쳤습니다. 무려 영하 40도에 이르는 강추위는 차량과 전차의 연료를 얼어붙게 만들었고, 총조차도 제대로 작동되지 않았다고 합니다. 물, 식량 역시 얼어붙었고 동상에 걸린 병사가 속출하여 그야말로 생지옥의 현장이 펼쳐집니다.


▲ 진격하는 인민군

(출처: 전쟁기념관)


엎친 데 덮친 격으로 중국은 북한을 돕는다는 명분으로 참전 결정을 내렸고, 무려 12만 명 규모의 제9병단(7개 사단 병력)을 전쟁에 투입하였습니다. 11월 초부터 시작된 중공군의 공격은 유엔군이 생각한 그 이상의 기세였습니다. 11월 27일, 미 제1해병사단이 주둔하고 있던 유담리 베이스캠프를 공격하기 시작한 중공군은 그 이후로 매일 밤마다 뿔피리를 불어대며 공격을 해왔습니다. 미 제1해병사단은 모든 전투병사와 비전투 병사들을 동원해 진지를 방어했지만, 중공군의 맹렬한 공격을 막기에는 역부족이었습니다.


결국 미 제10군단 알몬드(Edward M. Almond) 소장은 11월 30일 장진호 근처 하가우리에서 작전회의를 열고 기존의 북진계획을 재검토하기로 결정했습니다. 알몬드 소장은 장진호 부근의 모든 부대를 함흥~흥남의 작전기지로 이동하라는 명령을 하달했고, 이에 미 제1해병사단의 제5연대와 제7연대가 중공군을 격파하고 12월 4일 하가우리에 진입함으로써, 북한의 유담리 포위망 돌파 작전은 일단락되는 듯 했습니다.

 

▲ 중공군의 저지선을 뚫고 이동하는 미 해병대


한편, 장진호 동쪽에 고립된 미 제7사단은 중공군의 공격 및 저항에 발이 묶여있던 상황이었는데요. 이들은 자신들의 구출작전이 지연되고 있다는 것을 알아채고 후방 하가우리 지역으로 이동하기로 결정했습니다. 하지만 이들의 후퇴를 중공군이 지켜보고만 있지 않았습니다. 중공군 제58사단과 제60사단은 이미 고토리까지 남하하여 하갈우리에 이르는 보급로를 차단하고 있었습니다.


미 제1해병사단은 중공군의 강력한 포위 공격에 많은 손실을 입어가며 가까스로 병력을 후퇴시키는데 성공했습니다. 이어 진흥리를 통과한 미 제1해병사단은 12월 11일 함흥지역에 모두 진입함으로써 장진호 전투는 마무리 되었습니다.


1950년 11월 27일부터 12월 11일까지 이어진 이 장진호 전투로 인해 미군은 큰 손실을 입고 말았습니다. 자칫 미제1사단이 전멸할 수도 있던 상황이었죠. 이 전투에 대해 미국의 뉴스위크지는 ‘진주만 피습 이후 미군 역사상 최악의 패전’이라고도 기록한 바 있죠. 또한 미군의 전사에 ‘역사상 가장 고전했던 전투’로 기록됐습니다. 


하지만, 장진호 전투는 6.25전쟁사에 있어 큰 영향을 미쳤습니다. 1만 5천여 명의 미군 대비 10배가 넘는 중공군 병력의 진격을 지연시켰을 뿐만 아니라, 중공군 측에도 막대한 손실을 입혔습니다. 이 전투 이후 중공군 제9병단 지휘부는 3개월에 걸쳐 부대를 재편성하기 위해 후방으로 철수해야만 했죠. 


▲ 종군기자가 찍은 장진호 전투 실제 사진


미 해병대 3대 전투이자 6.25전쟁 3대 전투로도 기록되어 있는 장진호 전투. 이는 훗날 흥남 부두의 피난민 20만여 명을 남쪽으로 탈출시켰던 ‘크리스마스의 기적’, 흥남철수작전을 가능케 한 시간적 여유를 벌어 주었다는 평가를 받고 있습니다.


# 6.25전쟁 참전 67주년, 장진호 전투를 기리다.


이번에는 문재인 대통령이 찾은 장진호 전투 기념비에 대해 살펴볼까요? 대한민국과 미국은 지난 5월 4일 장진호 전투 기념비를 세웠습니다. 이 장진호 전투 기념비는 2013년부터 현지 미 해병대 참전용사들이 모금을 시작하여 국가보훈처, 민주평통, 애국단체총연합회 등 한국 국민들의 정성을 모아 완공에 이르게 되었답니다.


기념비는 8각 모양으로 각 면에는 고토리, 하가우리 등 지역별로 이어진 장진호 전투의 기록이 면면에 남아 있습니다. 또 장진호 전투가 벌어졌던 함경남도 장진군 고토리 지역을 기념해 ‘고토리의 별’ 장식을 올렸습니다. 이 ‘고토리의 별’ 장식은 미 해병대가 눈보라가 그친 밤에 밝은 별이 뜬 뒤 포위망을 뚫은 것을 기념해 ‘고토리의 별’ 장식을 배지로 달기 시작한데서 유래했습니다.



▲ 장진호 전투 기념비


문재인 대통령의 부모님은 흥남철수작전 당시 메러디스 빅토리 호를 타고 거제도로 피난을 내려오셨고, 그 거제도에서 문재인 대통령이 태어났다고 알려져 있는데요. 문재인 대통령은 취임 이후 첫 순방지인 미국에서 첫 공식 일정으로 장진호 전투 기념비를 찾아 참배하며, “엄청난 희생을 치른 장진호 전투의 결과로 메러디스 빅토리 호의 ‘크리스마스의 기적’이 있었고 제가 있을 수 있었다”고 말했습니다. 장진호 전투가 없었더라면 흥남철수작전도 없었고, 자신도 없었을 것이라는 점을 강조한 것인데요. 


그와 더불어 문 대통령은, 장진호 전투에 이등병으로 참전했고 기념비 설립을 주도한 스티븐 옴스테드 예비역 중장에게 고개를 숙여 인사하며 깊은 감사의 뜻을 전하기도 했습니다.


대한민국의 자유를 수호하기 위해 많은 유엔 참전용사들이 이 땅에서 숨져갔습니다. 그들은 우리나라를 위해 엄동설한의 추위와 두려움에 맞서 싸웠습니다. 이번 문재인 대통령의 장진호 전투 기념비 방문을 계기로, 더욱 많은 이들이 장진호 전투에서 스러져간 영웅들을 기억하고 애도하는 마음을 가졌으면 좋겠습니다. 결코 잊지 않겠습니다. 그리고 진심으로 감사합니다. 


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